‘Buddhism On The Other West Coast’

Jeff Wilson

Dit artikel verscheen in het herfstnummer 2003 van ‘Tricycle’, een befaamd Amerikaans boeddhistisch tijdschrift. Onderwerp is de White Lotus Sangha in Anchorage, Alaska,U.S.A.  , waar onze sanghagenoot Yuho, Bruno van Parijs enkele jaren geleden neerstreek en een Jōdo-Shinshū tempel stichtte. Momenteel is Bruno voor een tijdje op bezoek in Antwerpen…

Het is moeilijk om boeddhist te zijn in Alaska. Te veel duisternis, teveel daglicht, véél te veel kou. Het leven is er duur, de economie zit in een depressie, net zoals veel ‘Alaskanen’: de staat heeft één van de hoogste zelfmoordcijfers van het land. Wat motiveerde een boeddhistische priester dan om te verhuizen naar het andere einde van de wereld, om zich te vestigen in een oord waarnaast Tibet ‘tropisch’ lijkt? In één woord: liefde.

Voor Rev. Yuho Van Parijs, die dienst deed als priester in de Jikoji tempel van de Jōdo-Shinshū (Reine Land) in Antwerpen, België, bleek het opzetten van een website voor de tempel vruchtbaarder dan hij ooit had kunnen vermoeden. Terwijl hij op het Internet ideeën uitwisselde met andere boeddhisten, kwam hij in contact met Diane Johnson, die later zijn vrouw zou worden. Gedurende verscheidene jaren bloeide hun cyber-romance, en in de zomer ’98 verhuisde hij naar Anchorage.

Van in het begin was hun relatie niet alleen gebaseerd op wederzijds respect en genegenheid, maar ook op een diep verlangen om de Dharma te verspreiden. Het gevolg hiervan was de oprichting van het White Lotus Center for Shin Buddhism, de eerste Reine Landtempel in Alaska. Het paar besteedde veel tijd aan het bepalen van het religieus landschap in Alaska. Diane ontwikkelde een dharma school programma voor de kinderen van de tempel. Yuho, die een masters diploma bezit in vergelijkende godsdienstwetenschappen, begon ‘undergraduate’ cursussen te doceren over de geschiedenis van het boeddhisme aan ‘Alaska Pacific University’. Hij begon ook cursussen van tien weken over het boeddhisme te organiseren voor volwassenen. ‘De mensen willen horen over het boeddhisme, maar ze willen het leren kennen op een lager niveau’ merkt Yuho op. ‘Ze kunnen er tegen op zien om een tempel te bezoeken’. Yuho en Diane boorden dan een nieuw idee aan: waarom niet een ‘Change Your Mind Day’ organiseren in Alaska? Het naar het publiek brengen van vrij en gratis toegankelijke boeddhistische leringen was nog nooit gebeurd buiten Central Park in Manhattan. De overtuiging van Diane resulteerde niet alleen in de verspreiding van de ‘Change Your Mind Day’ (die nu in achtendertig verschillende steden wordt georganiseerd) - het bracht ook een andere verrassing mee: bijna alle boeddhistische groepen in Alaska namen deel, wat leidde tot een inter-boeddhistische dialoog, iets wat nooit eerder had plaatsgevonden in het ‘Verre Noorden’.

De inspanningen van het White Lotus Center om alle boeddhistische segmenten samen te brengen gaan nog steeds door, conform aan de intentie van de tempel om niet alleen de Leer van het Reine Land te verspreiden, maar alle vormen van boeddhisme in Alaska te ondersteunen. De tempel liet andere boeddhistische groepen gebruik maken van de tempelruimte voor vergaderingen en diensten. Verder contact met de gemeenschap ontstond toen Diane verkozen werd tot presidente van het Anchorage Interfaith Council, en in haar nieuwe positie vertegenwoordigers van de plaatselijke Zen- en Soka Gakkai - groepen kon overtuigen om bij het AIC te komen. Op deze manier kwam er meer diversiteit in de boeddhistische stem daar waar dit voorheen voornamelijk een Christelijk - religieuze dialoog was geweest. De tempel heeft ook betekenisvolle bijdragen geleverd aan het wereldwijde boeddhisme: in 2001 werd www.shinranworks.com opgericht om de Engelse vertaling van ‘De Verzamelde Werken van Shinran Shonin’ te kunnen opnemen. Shinran, de stichter in de dertiende eeuw van de Jōdo-Shinshū, de grootste boeddhistische school van Japan, is één van de belangrijkste figuren in de geschiedenis van het boeddhisme, maar tot dan toe waren zijn werken praktisch gezien niet beschikbaar voor de Engelssprekende wereld. ‘Dit is zo’n prachtige tekst, en zo weinig mensen weten ervan’ stelt Yuho met spijt vast.

Een tempel leiden in Alaska was een grotere uitdaging dan in België. ‘In Europa willen de mensen meer studeren. En zij verplaatsen zich niet zoveel. In Alaska komen en gaan de mensen voortdurend,’ zegt Yuho. Hoewel het lidmaatschap nogal schommelt, afhankelijk van de al dan niet geslaagde overlevingspogingen in de moeilijke omstandigheden aan de ‘last frontier’, is er toch een gediversifieerde sangha ontstaan, met ‘Caucasians’ [3] , Taiwanese Amerikanen en ‘inheemse’ bewoners van Alaska. In februari ging Yuho voor bij de eerste huwelijksplechtigheid in het White Lotus Center, waarbij twee mensen die elkaar hadden ontmoet in de tempel in de echt werden verbonden.

Een andere uitdaging vloeit voort uit de aard van de doctrine van Jōdo Shinshū zelf. ‘De grote moeilijkheid is dat Shin een leer is die heel gemakkelijk verkeerd wordt begrepen,’ zegt Yuho. Zelfs hij begon eraan met twijfels. ‘In het begin had ik veel problemen met Shin. De idee erachter leek mij wat teveel op het Christendom, waar ik wat op was uitgekeken. Maar na een tijd ontdekte ik dat er meer was in het Reine Landboeddhisme.’ Een andere moeilijkheid is dat het Shin gezegde: ‘Kom zoals je bent’ gemakkelijk verkeerd geïnterpreteerd kan worden als: ‘Alles kan’. Yuho vreest ook dat het boeddhisme in Amerika soms te sektarisch bezig is. ‘Deze leer is universeler’ benadrukt hij.

Maar tegenover al deze uitdagingen is Yuho van plan te blijven en er iets van te maken. Zelfs zijn aanwezigheid voegt iets belangrijks toe aan de boeddhistische gemeenschap in Alaska. De enige andere boeddhistische leraren in de staat die officieel tot een orde behoren zijn een handvol monniken in de drie Thai tempels, en een priester in een Zengroep die slechts een jaar of twee in Alaska zal blijven. ‘Boeddhistische leraren komen naar hier voor bezoeken en voordrachten, maar ze blijven niet,’ merkt Yuho op. Maar met zowel liefde en de dharma als bindmiddel, is het waarschijnlijk dat het White Lotus Center for Shin Buddhism een permanente vooruitgeschoven post zal blijven op de noordelijke grens van het boeddhisme…

(Vrij vertaald door M. Strubbe)

[3] ‘blanke’ Amerikanen, dus van Indo-Europese afkomst (ms)

Ekō 99

jikōji - 慈光寺

© 2003

info-at-jikoji.com

          home